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China crea estrella artificial 6 veces más caliente que el Sol

ESPECIAL.- Imagínese si pudiéramos reemplazar los combustibles fósiles con nuestras propias estrellas. Y no, no estamos hablando de energía solar: estamos hablando de fusión nuclear. Y las investigaciones recientes nos están ayudando a lograrlo. Conozca el Tokamak superconductor avanzado experimental, o EAST.

EAST es un reactor de fusión con sede en Hefei, China. Y ahora puede alcanzar temperaturas más de seis veces más calientes que el sol. Echemos un vistazo a lo que está sucediendo adentro. La fusión ocurre cuando dos átomos livianos se combinan en uno solo y más grande, liberando energía en el proceso. Suena bastante simple, pero no es fácil de lograr. Porque esos dos átomos comparten una carga positiva. Y al igual que dos imanes opuestos, esos átomos positivos se repelen entre sí.

Las estrellas, como nuestro sol, tienen una excelente manera de superar esta repulsión … su tamaño masivo, que crea una enorme cantidad de presión en sus núcleos … Por lo que los átomos se acercan más, lo que los hace más propensos a colisionar. Solo hay un problema: no tenemos la tecnología para recrear ese tipo de presión en la Tierra.

Pero afortunadamente, hay otra forma. También puede generar fusión con temperaturas extremas. Y eso es exactamente lo que hacen los dispositivos como EAST. Cuanto más alta es la temperatura, más rápido se mueven los átomos y es más probable que choquen.

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Pero rápidamente se convierte en un acto de equilibrio. Si la temperatura es demasiado alta, los átomos se mueven demasiado rápido y se cruzan entre sí. Si hace demasiado frío, los átomos no se moverán lo suficientemente rápido. Entonces, la temperatura ideal para generar la fusión es de alrededor de 100 millones de grados centígrados. Eso es más de 6 veces más caliente que el núcleo de nuestro sol.

Solo unos pocos experimentos de fusión en el mundo han superado este hito. Y el último fue EAST. Mantuvo la fusión nuclear durante unos 10 segundos antes de apagarse. Y si bien fue un gran avance para EAST, está muy lejos de generar energía sostenible para la gente de la Tierra.

Y eso es realmente a propósito. EAST es un reactor diminuto. Con solo unos pocos metros de diámetro, no está destinada a ser una planta de energía en toda regla. Es un experimento. Y en este momento, su trabajo es ayudarnos a diseñar una tecnología de fusión más eficaz que, algún día, podría impulsar ciudades enteras.

Al igual que ITER, abreviatura de International Thermonuclear Experimental Reactor, es el proyecto de fusión más grande del mundo hasta la fecha. Treinta y cinco países han invertido miles de millones de dólares en su construcción. Y está diseñado para ser el primer reactor de fusión en producir más energía de fusión que la energía utilizada para calentarla.

Verá, necesita verter mucha energía en estas máquinas para que funcionen. Esta prueba reciente de EAST, por ejemplo, consumió más de 10 megavatios de potencia. Suficiente para alimentar mil 640 hogares estadounidenses durante un año. Y no rindió ni la mitad de esa cantidad. Dado que el objetivo de una planta de energía es, bueno, producir energía, es un tema bastante importante que resolver.

Pero vale la pena el esfuerzo. ¿Por qué? Bueno, por un lado, los reactores de fusión no producirían prácticamente ningún residuo radiactivo en comparación con el tipo de reacción que vemos en las plantas de energía de fisión nuclear de hoy . Pero aun mejor. Los reactores de fusión pueden funcionar con agua de mar , un recurso renovable y sostenible.

En perspectiva, la cantidad de agua en la pulgada superior del lago Erie es suficiente para producir más energía que todos los combustibles fósiles que quedan en el planeta. Y a diferencia de otras fuentes de energía, no necesita que brille el sol ni que sople el viento.

En una época en la que los recursos se reducen y el cambio climático empeora, seguro que podemos utilizarlo.

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